Poco prima dello scoccare della mezzanotte di oggi secondo l’Universal Time Coordinated (UTC), gli orologi computerizzati di tutto il mondo faranno una pausa peraggiungere un secondo in più. Si tratta del “leap second”, o secondo intercalare, necessario per mantenere allineato l’UTC con il tempo solare. A causa dei cambiamenti della rotazione della Terra, infatti, si crea un disallineamento tra i due, e per risolvere questo problema dal 1971 sono stati aggiunti 25 secondi. Il Network Time Protocol (NTP) aiuta a regolare il tempo ufficiale tra i server Internet, mantenendolo sincronizzato con l’UTC.

Ma l’ultima volta che è stato aggiunto un leap second, nel 2012, alcune aziende IT non erano preparate per l’evento, che ha mandato in tilt siti web, tra cui LinkedIn, così come i sistemi di prenotazione della compagnia aerea australiana Qantas. I problemi hanno coinvolto kernel del sistema operativo Linux, istanze di Hadoop, Cassandra e database MySQL e programmi basati su Java.

I sistemi Linux, in particolare, sono stati al centro del dibattito dopo l’aggiunta di un secondo intercalare nel 2012, che “ha causato problemi di ogni genere, da rallentamenti delle prestazioni a sistemi iperattivi che hanno portato a blocchi delle CPU”, ha spiegato via e-mail Ron Pacheco, responsabile del product management della Platforms Business Unit di Red Hat. Questa volta, però, i venditori dicono di essere meglio preparati.

Nel 2012 i computer di Qantas, una delle prime grandi aziende colpite dal leap second, subirono interruzioni che hanno ritardato i voli per effetto del bug Linux sul sistema di prenotazione Amadeus, prodotto dallo spagnolo Amadeus IT Group. Il sistema è utilizzato da decine di linee aeree in tutto il mondo.

Abbiamo chiesto e ottenuto rassicurazioni da Amadeus che hanno preso provvedimenti per fare in modo che lo stesso problema non si ripeta quest’anno, e siamo certi che non sarà così”, ha detto un portavoce di Qantas via e-mail.

Come “difendersi” dal leap second

Ci sono diversi metodi per trattare il leap second. Google, per esempio, implementa una “finestra temporale” centrata sul leap second. Per garantire che i suoi server NTP siano in sincronia con il secondo in più, vengono rallentati, o “dilatati” di circa 14 parti per milione. “Dopo venti ore, l’intero leap second è stato aggiunto e siamo di nuovo in sintonia con il tempo non dilatato”, hanno spiegato gli ingegneri di Google Noah Maxwell e Michael Rothwell sul blog della società.

Un altro approccio è avere server che semplicemente contano due volte il 60° secondo alle 23:59:59 UTC”, ha detto Pacheco di Red Hat.

Con la preoccupazione che ha causato tra le aziende IT, nonché alle regolamentazione del mercato azionario, il leap second si è guadagnato la sua quota di detrattori. I rappresentanti di vari Paesi discuteranno sull’opportunità di abolirlo il prossimo novembre alla conferenza mondiale dell’International Telecommunication Union (ITU).

La soppressione del leap second faciliterebbe una scala di tempo continuo, che supporta tutti i moderni sistemi di navigazione elettronica e informatici ed elimina la necessità di sistemi specializzati ad hoc”, ha commentato via e-mail un portavoce dell’ITU.